Sport

Laura bestormt autosport in Ferrari: 'Boerenmeid in een elitewereld'

Laura van den Hengel voor haar Ferrari
Laura van den Hengel voor haar Ferrari © Privéfoto
TERSCHUUR - Autocoureur Laura van den Hengel tekent een droomcontract bij het Duitse team Mertel Motorsport. Zij rijdt komend seizoen in een van de beste auto's: een Ferrari. "Eigenlijk een auto waar je in eindigt en niet in begint", zegt Van den Hengel.
Want de Terschuurse coureur zit nog niet lang in de sport. Vorig jaar stapte zij voor het eerst in de auto, maar veel heeft ze niet kunnen rijden: welgeteld drie testdagen en twee wedstrijden. Toch heeft zij zichzelf in die korte tijd bewezen. Binnenkort racet ze tijdens het Europees kampioenschap, de GT Open Cup.

Karten met haar vader

"Ik heb dat te danken aan mijn kartervaring", legt zij uit. Daar begon zij tien jaar geleden mee. Samen met haar vader is zij de kartwereld in gestapt en heeft meegedaan aan verschillende races. Toch moest zij twee jaar later de kart aan de wilgen hangen. Want karting kost geld en dat was toen voor karten niet voorhanden.
Nadat haar vader overleed, besloot Van den Hengel het zes jaar later toch weer op te pakken. Door flink te sparen kon zij een eigen kart aanschaffen. Ook hier werd haar talent gespot. "Ik kreeg een nieuwe kartvader", zegt Van den Hengel. In ruil voor wat klussen in de garage heeft haar nieuwe 'kartvader' haar verder getraind en naar het hoogste niveau gebracht.
Maar ook kartwedstrijden kosten geld. "De wedstrijden moest ik zelf financieren met sponsoren. Ik reed daardoor maar halve seizoenen."

'Door een sponsor overgestapt'

Het was een sponsor die daarom de suggestie gaf om een overstap te maken naar de autosport. Makkelijker gezegd dan gedaan, want autoracen is nog duurder dan karten. En van een salaris moet je ook niet al te veel verwachten in de GT Open Cup. "Het is uniek als je betaald wordt. Je moet juist je eigen stoeltje inkopen. Ik heb geen rijke familie en moet het allemaal zelf regelen. Ik ben een boerenmeid in een elitewereld."
Een jaar lang heeft zij gewerkt aan het zoeken van sponsoren en het bedenken van een goed plan. Met resultaat, want in juli 2023 stapte zij voor het eerst in een GT3-auto, de crème de la crème in zijn categorie.

Eerste en enige vrouw

Daarmee was zij de eerste en enige vrouw in de sport. "Dat is wel uniek", zegt Van den Hengel. Van de vele mannen om haar heen krijgt zij vooral respect. En nooit heeft zij het idee gehad dat het in die 'mannenwereld' lastiger voor haar zou zijn. "Ik ben in een mannenwereld opgegroeid, dus ik ben niet anders gewend."
Ook uniek: de snelheid waarmee zij nu de top beklimt. Binnen vijf dagen heeft zij een topteam weten te overtuigen van haar kunnen en ambities. Dat terwijl zij zelf niet zomaar voor eventuele schade aan de auto kan betalen. "Dat is normaal gesproken wel de bedoeling, maar dat kan ik niet. Het nieuwe team helpt mij daar enorm in."

Podiumambities

Voorlopig blijft autoracen voor Van den Hengel nog wel even geld kosten. Hoeveel zij nu voor haar stoeltje heeft moeten betalen? "Dat wil ik niet expliciet zeggen, maar heel veel geld was het wel."
Met met haar nieuwe topauto liggen kansen in het verschiet. "Ik wil echt voor het podium gaan. En wie weet hoe het er volgend jaar dan uitziet."