Sport

Seuntjens: 'Het deed pijn hoe ik De Graafschap destijds achterliet'

Van kanker herstelde Seuntjens terug bij De Graafschap
Van kanker herstelde Seuntjens terug bij De Graafschap © Omroep Gelderland
DOETINCHEM - Een gezonde gozer takelde af tot een zielig hoopje mens. Zo omschrijft voetballer Ralf Seuntjens de heftige periode waarin een aggressieve tumor zijn rustige leventje compleet op de kop zette. Maar de voormalig aanvoerder van De Graafschap genas en maakt nu zijn comeback bij de Superboeren in Doetinchem. "Hier heb ik iets recht te zetten voor mezelf."
Het is mei 2022 als de bijna twee meter lange Bredanaar het slechte nieuws krijgt van zijn tolk. Seuntjens is dan nog maar net neergestreken in Japan, waar hij een ultieme droom in vervulling ziet gaan. De centrumspits krijgt in de herfst van zijn carrière de kans om een compleet nieuwe cultuur te ontdekken. Hij tekent op het Japanse platteland bij FC Imabari, het derde niveau.
Met tranen in de ogen vertelt de tolk, die een zeer goede vriend werd, dat bij Seuntjens lymfeklierkanker is ontdekt. Artsen treffen een tumor van 8 centimeter aan. Het gezin Seuntjens komt terecht in een 'emotionele rollercoaster'.

Positieve emotie

"Als ik erop terugkijk, was dat natuurlijk heel verdrietig, terwijl je gezin thuis zit. Maar ik denk dan ook aan de mooie momenten van verwerking met elkaar in Japan. Nu overheerst de positieve emotie. Dat het goed zit. Zo voel ik me fysiek en mentaal ook."
Opgeven komt in zijn woordenboek niet voor. Dat liet The Seun of God, zoals zijn bijnaam luidt, in de periode tussen 2019 en 2021 al zien toen hij als boegbeeld van De Graafschap de selectie bij de hand nam in de strijd om directe promotie. Maar tot tweemaal toe slaagde de missie net niet.

'We vergooiden alles'

Promotie naar de eredivisie is een belangrijke reden waarom hij nu opnieuw kiest voor De Graafschap. "Het is een groot litteken voor me zoals ik de club toen achter me heb gelaten. Dat deed pijn. Het eerste jaar werd het seizoen door corona afgebroken, daarna hebben we het zelf helemaal vergooid. Dat alles zit me absoluut niet lekker."
Seuntjens tekende deze week tot het eind van dit seizoen in Doetinchem, voor een naar verluidt bescheiden vergoeding. Hij is goed bevriend met algemeen directeur Michael Ogubai. Daarnaast staat de nu 34-jarige Brabander nog te graag op een voetbalveld en ziet hij mogelijkheden met een ervaren en tegelijkertijd getalenteerde spelersgroep.

Effectiviteit

"Ik ben hier om te helpen. Van de clubs die interesse toonden, zie ik hier de grootste kans om iets moois neer te zetten. Basar Önal, Devin Haen en Ezra van der Heiden zijn aanvallende spelers met iets extra's. Maar de ploeg scoort niet veel, is mij verteld. Ik ga proberen ze wat effectiviteit bij te brengen."
Seuntjes temidden van de groep.
Seuntjes temidden van de groep. © Omroep Gelderland
Trainer Jan Vreman is blij met de aanvaller. "Hij brengt een brok aan ervaring mee. Tot nu toe maakt hij een rustige indruk, maar hij is er pas net. Ik vind het ontzettend knap dat hij weer op dit niveau is teruggekomen, na wat hij heeft meegemaakt. Hopelijk kunnen wij daarvan profiteren."
Artsen gaven Seuntjens nagenoeg geen kans om opnieuw profvoetballer te worden. "Met mijn lichaam en leeftijd zou dat bijna onmogelijk zijn, kreeg ik te horen. Ze gaven me voorbeelden van andere sporters. Maar dat was juist een drijfveer voor mij om dan het tegenovergestelde te laten zien."

Twee keer zo hard werken

"Dat is het karakter van Ralf", vult Vreman aan. "Hij gaat dan twee keer zo hard werken om het wel voor elkaar te krijgen. Wat hij in het verleden heeft laten zien hier, daar hopen we weer op. Maar dat zal moeten blijken."
Seuntjens was vooral in zijn eerste seizoen succesvol bij De Graafschap. Hij kwam er tot dertig goals in ongeveer anderhalf jaar.
"Daryl van Mieghem en ik waren wel mannetjes die snel een goal maakten", glimlacht hij op de kletsnatte Bezelhorst waar hij net zijn zijn tweede groepstraining heeft afgewerkt. "Het gaat om nu, hè? De toekomst is het belangrijkste."
Erg ver vooruitkijken doet hij tegenwoordig niet meer. De slopende ziekte die Seuntjens de donkerste dagen van zijn leven bezorgde, heeft van hem een ander mens gemaakt en hem tot andere inzichten gebracht.

'We zijn makkelijker geworden'

"Ik was altijd erg doordacht. Ook in Japan was ik altijd maar aan het nadenken. Een midweekje weg met het gezin? Kon dat wel? Nu sta ik daar anders in. We zijn makkelijker geworden. Onlangs was ik even vrij en zijn we een paar dagen naar Tokio gegaan. Dat is dan lang reizen, maar zo mooi. We willen herinneringen maken met het gezin. We genieten meer van momenten."
Seuntjens keerde na het herstel van zijn ziekte terug in Azië. Zijn ploeggenoten onthaalden hem als een held. In juni maakte hij zelfs zijn rentree. Vlak voor kerst ging het Japanse boek definitief dicht en strikte De Graafschap de spits voor de rest van het seizoen.

Half uurtje invallen

In Doetinchem zal hij voornamelijk een rol vervullen als pinchitter. "Zestig minuten kan ik straks goed aan, denk ik. Voorlopig richt ik me op maximaal een half uurtje als invaller. Maar je zal het wel altijd eerst moeten laten zien, anders moet de trainer mij niet opstellen. Mijn kuiten staan nu wat onder spanning, maar dat verdwijnt. We gaan het goed opbouwen en alles geven met elkaar."
Bekijk de video:
Ralf Seuntjens na zijn buitenlandse avontuur weer terug in Nederland.