Sport

NEC liet veel liggen, maar staat er toch goed voor

Juichende NEC'ers
Juichende NEC'ers © Broer van den Boom
NIJMEGEN - NEC stond begin december nog zestiende, maar inmiddels lijkt de club op weg naar de play-offs om Europees voetbal. Lange tijd was het heel matig wat de Nijmegenaren lieten zien, met name op eigen veld. Maar de weg omhoog lijkt ingezet. Een analyse van een wisselvallige eerste seizoenshelft van NEC.
Het vorige seizoen van NEC ging uit als een nachtkaars. Met een zwakke serie van vijf punten uit acht wedstrijden besloot de club uit Nijmegen het seizoen op een teleurstellende twaalfde plaats, zelfs nog achter aartsrivaal Vitesse. Deze zomer werd de selectie flink gerenoveerd. Oussama Tannane, die als veel te bepalend werd gezien, verdween naar Qatar en in totaal liet NEC deels noodgedwongen vijftien spelers gaan.

Niet klaar voor de start

Er volgde een reeks nieuwkomers en in de voorbereiding leek het redelijk te lopen, maar serieuze tegenstanders waren er nauwelijks. En NEC bleek niet klaar voor de start van het nieuwe seizoen, wat leidde tot twee nederlagen en flinke druk op trainer Rogier Meijer. Met Bas Dost werd een ervaren spits binnengehaald en bij zijn debuut won NEC met 3-0 thuis tegen RKC. Een gelijkspel uit bij Sparta en een ingecalculeerde, maar wel erg kansloze nederlaag uit tegen PSV volgden en de druk lag op de thuiswedstrijden tegen FC Utrecht en Vitesse.
Dirk Proper balend na de verloren derby
Dirk Proper balend na de verloren derby © Broer van den Boom
Utrecht werd aan de hand van Dost met 3-0 verslagen, maar de derby thuis tegen het op dat moment zieltogende Vitesse ging pijnlijk met 3-1 verloren. Het oproer kraaide opnieuw en dat werd niet echt de kop ingedrukt met een serie gelijke spelen, vijf op een rij.

Opleving in december

Na een onnodige thuisnederlaag tegen Ajax zakte NEC naar de zestiende plaats. Maar toen kwam de gewenste en bitter noodzakelijke opleving met twee competitiezeges en ook de drie punten van de gestaakte uitwedstrijd tegen AZ. Gevolg: de achtste plaats in de eredivisie, een positie die aan het einde van het seizoen recht geeft op de play-offs voor Europees voetbal.

Flink investeren

En dat lijkt ook een reëel doel. Zeker ook gezien de uitgaven die NEC heeft gedaan. Want de spelers die vertrokken leverden niet veel op, terwijl NEC in vergelijking met de concurrentie flink kon investeren, mede dankzij geldschieter Marcel Boekhoorn. Toch legde de ploeg het lange tijd af tegen veel minder kapitaalkrachtige clubs als Sparta, Go Ahead en Excelsior, maar ook de promovendi PEC Zwolle, Heracles en zelfs Almere City stonden lange tijd boven NEC.

Tegenvallers

De nieuwe aanwinsten vielen over de gehele linie nogal tegen. Spits Koki Ogawa rendeert nog wel redelijk, maar NEC heeft zich met name op de vleugels voorin niet echt versterkt. Sontje Hansen heeft wel een vaste plaats, maar zijn rendement ligt niet erg hoog. En niet voor niks grijpt Meijer weer terug op de al afgeschreven Elayis Tavsan en speelde linksback Youri Baas enkele malen linksbuiten. Rober Gonzáles werd gepresenteerd als de opvolger van Tannane, maar de Spanjaard maakt dat geenszins waar.
Doelman Jasper Cillessen heeft een jaar lang flink wat over zich heen gehad en sindsdien pakt hij nog niet veel punten. Centrumverdediger Bram Nuytinck oogde lange tijd vrij kwetsbaar en is pas beter gaan spelen na de rentree van Philippe Sandler, die eindelijk in staat is om de negentig minuten vol te maken.

Mattsson de revelatie

Bas Dost voldeed voordat hij wegviel zeker wel, niet alleen door doelpunten, maar ook als leider in de groep. Lasse Schöne is aan de bal nog steeds één van de besten, maar zonder bal wordt het lastiger voor de Deense routinier. Dirk Proper speelt een behoorlijk goed seizoen, net als Calvin Verdonk, en Bart van Rooij herstelt zich ook van een mindere start. Maar de revelatie bij NEC is Magnus Mattsson, de Deen die al negen keer scoorde en Tannane als aanvallende middenvelder heeft doen vergeten.
Uitblinker Magnus Mattsson viert een treffer van NEC
Uitblinker Magnus Mattsson viert een treffer van NEC © Broer van den Boom
Trainer Rogier Meijer lag al menigmaal flink onder vuur bij een deel van de Nijmeegse aanhang. Het zeer teleurstellende einde van vorig seizoen in combinatie met de zwakke seizoensstart braken hem al bijna op. En de derby-nederlaag tegen Vitesse werd de trainer ook aangerekend.

Weinig lef in thuiswedstrijden

De criticasters vergeten dat Meijer met een flink vernieuwd team aan de competitie moest beginnen, al ontbrak het vaak wel aan lef in thuiswedstrijden. En NEC verprutste nogal vaak een voorsprong. De trainer speelde ook met vuur door zijn vedetten Jasper Cillessen en Lasse Schöne te passeren, maar de decembermaand heeft zijn positie weer versterkt. Voetballend houdt het allemaal niet over, maar NEC lijkt wel iets stabieler geworden en verloor sinds begin oktober nog maar één keer.
Rogier Meijer
Rogier Meijer © Omroep Gelderland
NEC liet het de eerste seizoenshelft met name liggen in het eigen Goffertstadion, waar punten werden gemorst tegen zwakke broeders als Excelsior, Vitesse, Almere en Volendam. Als één van die wedstrijden was gewonnen, had NEC al zesde gestaan. De marge met de degradatiezone is dankzij de zegereeks in december zeven punten, dus dat lijkt geen thema meer. De play-offs moeten nu het hoofddoel zijn.