Sport

'Je vergeet en gaat door', het wonderlijke herstel van Henk de Jong

Henk de Jong keert vrijdag terug bij De Graafschap.
Henk de Jong keert vrijdag terug bij De Graafschap. © Orange Pictures
DRACHTEN - Populair bij volgers van De Graafschap, en nog meer geliefd bij zijn eigen SC Cambuur. Henk de Jong staat bekend als een prettig mens. Hij werd echter doodziek, kon helemaal niets meer maar staat nu toch weer dagelijks op een voetbalveld. En vrijdag zelfs tegenover zijn oude club in Doetinchem. "Als ik geen bekende trainer was geweest, was ik niet geholpen."
De Jong is nog altijd voor iedereen benaderbaar. Een man met het hart op de tong. Vrolijk neemt hij op om direct van wal te steken. "De hele Achterhoekse pers zit achter me aan joh", lacht de flamboyante Fries. "Ja, natuurlijk heb ik even tijd."
De gevraagde aandacht is niet onlogisch. De Jong (59) heeft altijd wel een goed verhaal en is, als één van de weinige coaches in het profvoetbal, nog echt toegankelijk en open. "Durf te delen", reageert hij op die constatering. "Ook met de pers heb ik een goede relatie. Dat streef ik na met iedereen."

Corona

Hij krabbelt weer op van een griepje, oftewel corona. Ook een aantal spelers testten positief. "Mijn vrouw gaf onlangs een feestje omdat ze 50 werd, waarschijnlijk heb ik het daar opgelopen. Ik ben nu aardig hersteld, maar voelde me echt slecht. Inmiddels ben ik weer op de club hoor."
Vrijdag legt De Jong weer eens de vertrouwde route af naar de Achterhoek. Voor een terugkeer bij De Graafschap, waar hij wisselende successen beleefde, maar vooral wordt herinnerd als een warme persoonlijkheid. Het is de regio en de club waar De Jong zijn hart aan heeft verpand, al zullen Friesland en SC Cambuur altijd op de eerste plaats staan.

'De Graafschap blijft een unieke club'

"Ik heb toch weer een speciaal gevoel", zegt De Jong. "Voor mijn ziekte ben ik er al tweemaal geweest, maar dat was in coronatijd. De Graafschap blijft een unieke club met lieve mensen."
Op De Vijverberg in Doetinchem wordt vrijdagavond een serieuze strijd in de subtop uitgevochten. SC Cambuur heeft twee puntjes minder en is onder leiding van De Jong alweer acht duels op rij ongeslagen. De kleurrijke coach heeft de club, die kansloos degradeerde, terug op de rails gekregen.
Henk de Jong viert een goal als trainer van De Graafschap in de Eredivisie.
Henk de Jong viert een goal als trainer van De Graafschap in de Eredivisie. © Orange Pictures
"Het is heerlijk om weer op het veld te staan met die jongens, dat is zo leuk. Ik kan alles weer en kijk niet meer achterom. Of ik nu altijd bij Cambuur blijf? Ik hoop het nieuwe stadion zeker mee te maken. Dit is mijn club, maar zeg nooit nooit in het voetbal."

'Ik was kansloos'

Dat De Jong weer zijn vak mag uitoefenen in goede gezondheid, noemt hij zelf een wonder. "Dat is het ook echt. Ik heb geluk gehad, heel veel geluk. Ik was gewoon kansloos met die cyste in mijn hoofd. Als ik geen voetbaltrainer was geweest, had niemand me gekend en zou ik ook niet geholpen zijn. Er is weinig over bekend."
Dat vraagt wat meer toelichting. In het hoofd bij De Jong werd in de herfst van 2021 een grote pinealiscyste ontdekt. Medici zeiden dat hij voorgoed moest stoppen met zijn werk. Internist Jos Eijkenboom van het Máxima Medisch Centrum in Eindhoven las het verhaal in de media. Hij herkende het ziektebeeld, omdat zijn vrouw exact hetzelfde had. Eijkenboom nam contact op via LinkedIn en vertelde dat een collega misschien kon helpen.

'Stress? Grote flauwekul'

"Hij maakte zelfs eerst nog excuses en zei dat hij zich nergens mee wilde bemoeien", zegt De Jong. "We raakten in gesprek en ik fleurde direct helemaal op. Eindelijk iemand die ervan af wist. Tot dat moment wilde niemand zich aan deze ziekte branden. Nee, niemand wilde helpen. Vaak zeiden ze dat ik het te druk had gehad. Dat het stress was. Ik zou overspannen zijn. Maar dat is echt flauwekul. Het had er niets mee te maken."
De Jong was maandenlang tot niets meer in staat. Hij sliep ongeveer twintig uur per dag en takelde steeds verder af. Prikkels kon hij niet verdragen. "Ik wist ook niet meer wat ik in een gesprek had gezegd. Ik was een invalide man die niets meer kon."
Via Eijkenboom belandde hij in handen van Erik van Lindert van het Radboud Ziekenhuis in Nijmegen. De Jong had weinig te verliezen en liet de risicovolle tumor in zijn hoofd verwijderen. De ingenieuze operatie slaagde.

'Hopelijk helpt mijn verhaal andere mensen'

"Ik draag dit verhaal ook graag naar buiten uit, in de hoop dat meer mensen geholpen kunnen worden. Ik ben namelijk pas de vierde Nederlander die door Van Lindert aan deze cyste is geopereerd."
Hij moest het nog een paar maanden rustig aan doen, maar inmiddels is De Jong weer de energieke man van weleer. "Man, wat was ik opgelucht en als een kind zo blij. Ik heb mijn normale leven weer terug."

'Niet met kwaaie kop rondlopen'

De Jong zegt nauwelijks veranderd te zijn. Hij is misschien wat rustiger geworden. Maar verder eigenlijk niet. "Je staat weer op, vergeet en gaat door. Dat is ook wat ik wil. Ik wilde er niet in blijven hangen. Vroeger was ik nog wel eens wat kort voor de kop. Maar je moet niet kwaad worden. Positief zijn, hard werken en hier en daar een geintje."
Het is de methode Henk de Jong. In het verleden bij De Graafschap en nu weer bij zijn grote liefde SC Cambuur. "Ik wil graag dat mensen zich veilig voelen. Ze moeten niet bang voor je zijn omdat je nors rondloopt. Als trainer bepaal je namelijk de sfeer in een club", geeft de Fries nog een laatste belangrijke les voor zijn collega's mee.