Sport

De twee werelden van NEC-voetballer Dirk Proper

Dirk Proper heerst op het middenveld van NEC
Dirk Proper heerst op het middenveld van NEC © Orange Pictures
NIJMEGEN - Trainer Rogier Meijer zet de naam van Dirk Proper misschien wel als eerste in de opstelling. Niet voor niets sluimert er al een tijdje interesse voor de middenvelder. Een intelligente jongen uit Elst die het leven van profvoetballer combineert met een pittige studie psychologie.
Op de campus van de universiteit is hij niet zo vaak te vinden. Colleges volgt hij online vanuit huis, al slaat hij opdrachten in werkgroepen ook wel eens over. Zijn prioriteit ligt nu eenmaal bij presteren in de eredivisie. En dat gaat Proper maar al te goed af: bij NEC is hij een sleutelspeler en van Jong Oranje is de middenvelder zelfs aanvoerder.
De voetballerij staat bekend als een machowereld. Spelers lopen rond in de duurste kleren en hebben doorgaans de meest luxe auto's voor de deur. Status en aanzien tellen. Ze liggen onder het vergrootglas. Het is niet te vergelijken met het rustige leventje dat Proper ook leidt als student in Nijmegen.

'Fijn om uit het profvoetbal te stappen'

"Het is echt heel anders. Een heel andere dynamiek met ook andere karakters. De afwisseling is fijn. Voor mij is het prettig om af en toe uit het profvoetbal te kunnen stappen. Het normale leven in, zeg maar", lacht hij.
"Voor mij is het heel waardevol dat ik ook vriendschappen opbouw buiten het voetbal om", vertelt de 21-jarige Proper een dag voor het thuisduel met Ajax. "Die vrienden zijn jongens die meestal niet zo veel met voetbal hebben. Voor mij is dat ook belangrijk en prettig."

'Mentaal kan ik mezelf nog uitdagen'

Proper zit nu in zijn derde jaar psychologie. "Ik heb net een drukke periode achter de rug. Nu is het weer ietsje minder. Ik doe deze studie ernaast omdat ik er veel plezier uithaal. Er is ook iets naast het voetbal. Fysiek ben ik vaak moe, als ik thuiskom. Maar mentaal kan ik mezelf dan nog uitdagen. Als het me in de weg zou staan, zou ik stoppen. Voetbal is duidelijk het belangrijkste."
Dirk Proper als aanvoerder van Jong Oranje in de EK-kwalificatie
Dirk Proper als aanvoerder van Jong Oranje in de EK-kwalificatie © Orange Pictures
Met het talent en de mentale weerbaarheid van Proper zit het wel goed. Kenners voorspellen dat hij ver kan komen. Niet voor niets is hij aanvoerder van het succesvolle Jong Oranje. Bij NEC was hij vorig seizoen onomstreden en ook nu staat hij steevast in de basis.
"Ik ontwikkel me ook dit seizoen weer. Ik ben meer leidend in de groep en stuur wat vaker jongens aan. Op het veld probeer ik wat vaker voor de goal te komen om assists en goals te maken. Dat is ook al wel verbeterd."

Teamspeler die steeds beter wordt

Trainer Rogier Meijer beaamt dat. "Ik denk er inderdaad niet lang over na om zijn naam in de opstelling te zetten. Hij heeft zich uitstekend ontwikkeld de afgelopen jaren. Ook als persoonlijkheid in de groep. Dirk is een speler die bij uitstek denkt aan het elftal en nog steeds beter wordt."
"Hij leest goed wat er in het veld gebeurt', vervolgt Meijer. "En kan dat ook in de kleedkamer goed onder woorden brengen. Hij zal nooit onder een bepaald niveau zakken, weet heel goed wat hij wel en niet kan en dat is belangrijk. Ja, hij is heel betrouwbaar in het uitvoeren van zijn taken en zal anderen altijd blijven stimuleren, als het even niet loopt."

Klaar voor de volgende stap

Volgens Meijer zit er nog veel rek in de voetballer Proper. "Je ziet het al absoluut terug, maar als hij nog wat meer vooruit voetbalt, wat vaker scoort en voor het doel komt, is hij klaar voor de volgende stap. Naar die dingen zoekt hij ook steeds vaker. Hij is zeker in staat om bij veel eredivisieclubs te spelen. De vraag is welke club dan komt en hoe hij zichzelf er vindt passen."
Zelf denkt de inwoner van Elst natuurlijk ook aan zijn toekomst. Zijn contract loopt nog door tot de zomer van 2025, maar die verbintenis werd begin dit jaar bewust verlengd om ook nog aan het pareltje uit de eigen opleiding te kunnen verdienen.
In het achterhoofd van Proper zit een transfer gedurende komende zomer. "Het doel van de club is dat ik straks nog iets oplever.", zegt Proper, die vier jaar geleden al debuteerde in het eerste.

'Vertrek in de winter heeft niet mijn voorkeur'

"De tweede seizoenhelft is in een eventuele volgende stap leidend voor mij", benadrukt Proper. "Een vertrek in de winterstop heeft niet mijn voorkeur. Het moet een geschikt moment zijn en daarin moet ik de juiste keuze maken. Nu ben ik er oprecht niet mee bezig. Geruchten hoef ik niet te horen. Ik scherm me er ook voor af."
Zondag kan Proper zich weer in de schijnwerpers spelen, wanneer Ajax langskomt in De Goffert. "Nee, ontzag is er niet. Wel een extra kriebel als je tegen zo'n grote club speelt. Maar ook tegen Ajax kunnen we maximaal drie punten pakken. En zo benader ik deze wedstrijd ook."