Arnhem en omstreken / Achterhoek

Familie en vrienden van overleden Niek (32) strijden door: ‘We gaan een leven vieren’

Niek leeft voort in het goede doel van zijn geliefden.
Niek leeft voort in het goede doel van zijn geliefden. © Nobele Strijders
ARNHEM - Niek Rauwers uit Etten was een strijder en zeer geliefd in zijn omgeving. In 2021 sloeg het noodlot toe. Hij overleed op 32-jarige leeftijd aan non-hodgkin, een vorm van kanker die in de lymfeklieren groeit. Niek leeft voort in de vele acties voor het goede doel die zijn vrienden en familie houden. Zoals het 'Strijdersbal', deze zaterdag, een event ter ere van Niek. Met als doel: geld ophalen voor kankeronderzoek.
In het voorjaar van 2021 voelt Niek Rauwers zich niet lekker. Zijn hoofd en nek blijken gezwollen. Het is dan coronatijd, dus wellicht zijn het klachten die bij een coronabesmetting horen. "Hij was nooit ziek en klaagde nooit", zegt zijn zus Aafke vrijdag in De Week van Gelderland. "Op een gegeven moment begon zijn gezicht op te zwellen. Toen hadden wij allemaal wel zoiets van, ‘dit is niet oké’. Daardoor is het meteen naar de huisarts gegaan."

'Gezond en jong'

Als later zijn huid blauw begint te kleuren, wordt er onderzoek gedaan. Tussen zijn luchtpijp en zijn borstkas wordt een tumor met een doorsnede van een galiameloen gevonden. Een gigantische klap voor Niek zelf en voor zijn jonge gezin, maar ook voor de rest van de familie. "Hij belde toen op van: ‘ga maar even rustig zitten, want ik heb te horen gekregen dat ik kanker heb’. Ik was aan de grond genageld toen ik het nieuws hoorde en heb hard geschreeuwd. Het is m’n broer, 32. Hij is gezond en jong... Je begrijpt gewoon niet dat dit kan.”
Niek, vader van twee jonge dochters, was hoopvol. 75 procent van de mensen die deze diagnose krijgt overleeft de ziekte. De schok was dus ook extra groot toen hij in het najaar van 2021 toch overleed.
"Het afscheid was heel pittig, want het kwam vrij onverwacht. We wisten natuurlijk dat ‘ie ziek was, maar hij is uiteindelijk onder andere aan de bijwerkingen van de chemo overleden. Het afscheid was met ons gezin geweest en met zijn vrouw in het ziekenhuis. Daar heeft hij op een gegeven moment zelf gezegd van ‘jongens, het gaat gewoon niet meer. We stoppen er zo mee'. Toen hebben wij, heel mooi, met z’n allen in het ziekenhuis nog afscheid kunnen nemen. Ik heb gezegd dat ik heel trots op hem ben, en al de kracht die hij altijd had en de strijder die hij is en die hij was, met me mee zou nemen", vertelt Aafke.
Ze gaan me rustig laten inslapen. Zorg goed voor mijn familie en dank je wel voor alles en ik hou van jullie.
Niek, in zijn laatste app-bericht aan zijn vrienden
Roy Crooijmans uit Etten is een goede vriend van Niek. Ze zaten bij elkaar op school en zijn in dezelfde vriendengroep beland en altijd bevriend gebleven. "Niek stond altijd voor iedereen klaar. Niets was eigenlijk te gek voor Niek. Vlak voor zijn dood hadden we nog een vriendenavond. Omdat de ziekte van Niek heel snel ging, hebben we als vrienden geen afscheid kunnen nemen. We kregen nog een laatste appje van hem met de tekst: 'Ze gaan me rustig laten inslapen. Zorg goed voor mijn familie en dank je wel voor alles en ik hou van jullie'."
De crematie van Niek was mooi, vertelt Aafke. "Het afscheid hebben we heel mooi gevierd en eigenlijk ook wel gelachen. We hebben zelfs een dansje gedaan op de begrafenis. Met een biertje in de hand."

'Nobele strijders'

Op de eerste verjaardag van Niek die hij zelf niet meer meemaakte, besloten zijn ouders toch om iets te organiseren. Het is voor iedereen een klotedag, dus wilden ze samen herinneringen ophalen. De zwager van Niek kwam toen met het idee om mee te doen aan de Alpe d'HuZES. Inmiddels hebben verschillende vrienden en familieleden zich hiervoor aangemeld onder de naam ‘Nobele Strijders’.
Niek wordt, zoals zijn laatste wens is, op Ameland door familie en vrienden in de duinen uitgestrooid. Het eiland krijgt een speciale plek in de harten van de groep om Niek heen. De borrel Nobeltje komt van het eiland. Op elke vergadering over Alpe d'HuZes komt er een gevuld borrelglaasje op tafel. En nog belangrijker, zegt Aafke, iedere keer is Niek, hun strijder, onderwerp van gesprek.
In de afgelopen anderhalf jaar hebben de Nobele Strijders op allerlei manieren geld ingezameld voor kankeronderzoek. Zo hebben ze bingoavonden gehouden, auto's gewassen en oliebollen gebakken. Zaterdag, 30 maart, is er de kers op de taart: het strijdersbal in Etten. Aafke heeft afgelopen week al een gek zenuwachtig gevoel en ze denkt toch wel dat het daarmee te maken heeft. Ze heeft er vooral ontzettend veel zin in. Het wordt een lange, maar prachtige dag met heel veel kippenvel en vooral ontzettend veel trots. "We gaan een leven vieren met veel emotie maar ook veel humor", aldus vriend Roy.
Roy is een van de Nobele Strijders en organisator van het Strijdersbal. Hij gaat de Alpe d'HuZES twee keer te voet beklimmen. Het doel is om 67.500 euro op te halen voor het KWF. Inmiddels staat de teller al op 65 duizend euro. Dus het doel zal ruim gehaald worden.