Arnhem en omstreken

Britse oorlogsveteraan (99) op school: 'Ben compleet overweldigd'

Veteraan John Dennett op bezoek in Arnhem.
Veteraan John Dennett op bezoek in Arnhem. © Omroep Gelderland
ARNHEM - De 99-jarige Britse oorlogsveteraan John Dennett heeft donderdag een bezoek gebracht aan de Montessorischool in Arnhem. De band met de school ontstond een jaar geleden bij de Airborne-herdenking.
Leerlingen stonden vorig jaar in de stromende regen toen op zondag 18 september in aanwezigheid van enkele veteranen de jaarlijkse herdenking werd gehouden op de Airborne begraafplaats in Oosterbeek. Bij het schuilen voor de regen raakten leraar Hans Dirksen en zijn leerlingen aan de praat met veteraan John Dennett.

Bloemen leggen

Het contact begon met leerling Igoné, die bloemen had neergelegd waar iemand op ging staan. Dennett werd daar boos over en vervolgens raakte hij in gesprek met het meisje en daarna met meer leerlingen en met meester Hans. "Hij stond achter mij met zijn rolstoel en wij legden die bloemen", herinnert Igoné zich nog heel goed. "Hij zei tegen mij dat ik het goed deed en zo is het contact ontstaan. Heel leuk en bijzonder. Ik had daar een speldje van de Airborne-herdenking gekregen, dat heb ik toen aan hem gegeven."
Leerlingen stelden vragen aan de veteraan
Na de herdenking bleef hij contact houden met de klas. Er werden brieven gestuurd, over en weer, en uiteindelijk werd de afspraak gemaakt dat John Dennett, die inmiddels 99 is, langs zou komen op de school. En zo geschiedde donderdagochtend.

Al 79 jaar geleden

De veteraan genoot van de eer die hem ten deel viel. "Ik ben compleet overweldigd. Ik vind het geweldig dat de kinderen hier iedereen eren die in die tijd niet is teruggekeerd door bloemen neer te leggen op hun graven. Het is al 79 jaar geleden en ze doen het nog jaarlijks", zegt Bennett met tranen in zijn ogen. "Het is uniek, het waren mijn maten. Ik moet even mijn sniffer pakken."

Belangrijke verhalen

Willem beseft hoe bijzonder het is om een echte veteraan in de klas te hebben. "Het is heel cool en toch ook wel een beetje spannend. Ik vind de verhalen over de oorlog interessant en heel belangrijk dat ze door worden verteld. Door deze soldaten leven wij nu in vrijheid."

Heel aardig

Thomas geniet ook van het moment. "Ik had nooit gedacht dat dit zou gebeuren. Ik kan niet alles verstaan. Hij is heel aardig. Vreselijk wat er toen is gebeurd."
Noor is onder de indruk van de veteraan. "Heel bijzonder, dit gebeurt niet elke dag. Ik kan het wel verstaan, maar sommige woorden niet. Heel speciaal dat ze zo hebben gestreden om Nederland vrij te krijgen. Hij is best oud en heeft heel veel medailles."

Historisch besef

John Bennett merkt hoe betrokken de leerlingen zijn. "De kinderen hier zijn er veel meer mee bezig dan in Engeland. Misschien omdat ze hier in Nederland vijf jaar zijn bezet. Er is veel historisch besef. In Engeland hebben we nooit onder de macht van iemand als Hitler gezeten."